Historia del cáñamo medicinal

El cáñamo (cannabis) es una planta con múltiples usos cultivada por el hombre desde hace por lo menos 10.000 años. Existen indicios de su utilización medicinal ya desde la antigüedad. Hacia finales del siglo XIX, el cannabis era un producto medicinal establecido en Europa y América, y en el siglo XX, debido a intereses económicos, comenzó su desprestigio al calificarla como un mero estupefaciente. Hoy en día, la medicina de cannabinoides está experimentando un renacimiento en todo el mundo.

El cáñamo es uno de los más antiguos cultivos conocidos en todo el mundo. Hallazgos arqueológicos en Taiwán de fragmentos de cerámica de 10.000 años de antigüedad con cuerdas ornamentales de cáñamo sugieren que esta planta se ha utilizado desde la Edad de Piedra, al menos en la zona de Indochina. Lo que es seguro es que el cáñamo se cultiva en Asia desde hace varios miles de años para elaborar telas, cuerdas y alimentos. También está muy bien documentado su uso en la medicina tradicional China (MTC). «Ma», como se describe al cannabis en los antiguos textos de la MTC, era una planta medicinal muy popular, ya que exhibe propiedades tanto «yin» como «yang».

El cannabis ha sido utilizado desde tiempos pre-cristianos en muchas culturas para ritos religiosos y ceremonias de curación, y todavía hoy se utiliza en la cultura india como apoyo a la práctica de la meditación, lo cual sugiere la utilización de las propiedades psicoactivas del THC. La planta de cáñamo fue considerada sagrada en las Vedas de la India (1500-1300 a. C.), así como también en el libro de Shen Nung (China, alrededor del año 3000 a. C.). El cáñamo también ha sido inmortalizado en las representaciones artísticas de las pirámides egipcias.

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En la cultura europea hay más indicios que apuntan a un uso extendido del cáñamo: en objetos funerarios celtas y germánicos (aprox. 500 a. C.), se encontraron semillas de cáñamo y prendas de ropa hechas de cáñamo; médicos expertos del Imperio Romano y Grecia (aprox. 100 d. C.), así como la conocida sanadora herborista y monja cristiana Hildegarda de Bingen (aprox. 1000 d. C.) escribieron recetas para el uso terapéutico del cannabis. En el Talmud judío, que se remonta a la Edad Media, puede encontrarse también una clara mención a la planta de cannabis.

¿Con qué propósitos fue utilizado tradicionalmente el cannabis en medicina?

  • como psicodélico (ritos mágicos, crisis espirituales)
  • para enfermedades neurológicas (histeria, dolores de cabeza/migrañas, calambres)
  • para el tratamiento de la malaria, reumatismo, gota, tétanos, rabia, espasmos infantiles, delirium tremens
  • como analgésico contra el dolor crónico por causas diversas, como artritis, migrañas, calambres musculares
  • falta de apetito, dolor de estómago, estreñimiento
  • insomnio
  • para el tratamiento de afecciones ginecológicas (estimulación del parto, hemorragias uterinas y problemas menstruales)
  • como terapia de sustitución en la adicción a opiáceos e hidrato de cloral
  • contra el asma
  • para combatir depresiones
  • para el tratamiento del glaucoma.

Hacia finales del siglo XIX, los productos cannábicos estaban establecidos en Europa y América. Había productos listos para usar de Merck en Alemania, Bourroughs, Wellcome & Co. en Gran Bretaña, y de Squibb, Parke, Davis & Co. y Eli Lilly & Co. en Estados Unidos. A principios del siglo XX, se extraía del cannabis un «jarabe amarillo pálido» que resultó ser THC, y cuya estructura química exacta no sería descubierta sino hasta 1964 por científicos israelíes.

La campaña de desprestigio contra el cannabis lanzada por Anslinger tomó dimensiones polémicas y se valió de afirmaciones sin ninguna base científica.

No fue hasta principios del siglo XX que comenzó a desprestigiarse al cannabis como un mero estupefaciente y estimulante sin propiedades medicinales. El desarrollo acelerado de las drogas sintéticas como la aspirina, el hidrato de cloral, los barbitúricos y los opiáceos desplazó gradualmente a los productos fitoterapéuticos no estandarizados. En 1925 comenzó a activarse en los Estados Unidos un grupo de presión contra el cultivo y la utilización del cáñamo, liderado por Harry Jacob Anslinger. En 1931 fue nombrado Presidente de la Oficina Federal de Narcóticos por Andrew W. Mellon, banquero, futuro Secretario del Tesoro estadounidense y tío de su futura esposa. En esta posición, él impuso finalmente en la década de los sesenta una prohibición para el cultivo del cáñamo en todo el mundo. Además de la industria farmacéutica, se beneficiaron con la desaparición de cáñamo (fibra) las industrias de la madera, del algodón y del petróleo. Curiosamente, la familia de Mellon trabajaba en el rubro de la madera.

Desde el descubrimiento del sistema endocannabinoide en los años 90, la investigación de las propiedades medicinales del cannabis está creciendo a pasos agigantados, pero debido a la política de prohibición que aún sigue vigente en muchos países, debe superar considerables obstáculos burocráticos. El uso no autorizado off-label/no-label del cannabis medicinal para una variedad de enfermedades, particularmente el dolor crónico, cuenta hoy en día con un buen respaldo por parte de la literatura médica (Baron y otros, Reseña de 2018). En los estados de Estados Unidos donde se ha legalizado la marihuana medicinal, se han reducido en un 24,8% las muertes ocasionadas por la sobredosis (accidental) de opiáceos (Bachhuber y otros, 2014).

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http://www.ukcia.org/research/abel/1.php

Arbeitsgemeinschaft Cannabs Medizin – Die Geschichte der Medizinischen Verwendung von Cannabisprodukten

Brand EJ, Zhao Z. Cannabis in Chinese Medicine: Are Some Traditional Indications Referenced in Ancient Literature Related to Cannabinoids? Front Pharmacol. 2017;8:108. doi:10.3389/fphar.2017.00108

http://www.hanfkultur.com/die-rolle-des-rohstoffes-hanf-in-der-geschichte-und-der-gegenwart/

Bachuber MA, Saloner B, Cunningham CO, Barry CL. Medical cannabis laws and opioid analgesic overdose mortality in the US, 1999–2010. JAMA Intern Med. 2014;174:1668-1673

Baron EP, Lucas P, Eades J, Hogue O. Patterns of medicinal cannabis use, strain analysis, and substitution effect among patients with migraine, headache, arthritis, and chronic pain in a medicinal cannabis cohort. 2018;19(1):37. doi:10.1186/s10194-018-0862-2